Kentucky’s ‘achterwerkwerkers’ zorgen voor paarden van miljoenen dollars op het racecircuit. Deze kliniek ontfermt zich over hen.

Zeventien jaar geleden reisde Odilia Castillo, nu 37, vanuit haar huis in Chiapas, Mexico, naar het noorden om als ‘hot walker’ te werken op de racecircuits van Kentucky. Elke ochtend staat ze om 3.00 uur op en gaat om 4.00 uur naar de baan om de paarden uit te laten, die na de training minimaal 30 tot 45 minuten nodig hebben om af te koelen.

Castillo zei dat ze een ‘band met de paarden’ heeft, en dat is de reden dat ze voor de dieren bleef zorgen – totdat ze in 2021 niet kon werken vanwege pijn in haar maag. Ze zei dat ze niet wist wat de pijn was, dus ging ze naar het Kentucky Racing Health Services Center. De kliniek in Louisville werd in 2005 opgericht om tegemoet te komen aan de behoeften van degenen die in de racewereld bekend staan ​​als de ‘achterkant’, voornamelijk migrantenarbeiders die zorgen voor de paarden die racen op circuits als Churchill Downs.

De moeder van twee kinderen, die getrouwd is met een andere baanwerker, moest dagen vrij nemen van haar werk – een enorme uitdaging voor deze arbeiders – waaronder veel migranten uit Mexico, Guatemala, Venezuela of andere Latijns-Amerikaanse landen – die naar de circuits zes gaan. dagen per week om Kentucky’s geschatte jaarlijkse race-economie van $ 2,7 miljard in galop te houden. Zij zijn de enthousiaste wandelaars, oefenruiters, stalknechten en hoefsmeden die nodig zijn om de racevorm te behouden voor de 238.027 paarden in de staat.

Veel achterwerkwerkers hebben geen papieren – en hebben geen baanbescherming – maar zijn essentieel voor de zorg voor de miljoenendollarpaarden die zaterdag in 2024 worden gerund. Kentucky-derbybekend om zijn modieuze hoeden, muntjuleps en miljardaireigenaren.

Dat is waar de kliniek tussenbeide komt.

‘Een tijdelijke beroepsbevolking die gezond moet blijven’

Sommige backside-werkers worden door de trainers ingehuurd via het H-2B-visumprogramma voor uitzendkrachten, maar velen hebben geen papieren omdat de vraag naar mensen om de paarden te verzorgen en te voeren veel groter is dan de afgegeven visa.

Een gemiddelde stal neemt voor elke twee paarden één persoon in dienst, vertelde trainer William Jordan Blair aan CBS News, en medewerkers aan de achterkant zijn een “integraal onderdeel van elke operatie.” Achterwerkwerkers zorgen overdag voor zo’n vijf tot zes paarden. Hij zei dat het een uitdaging was om vaste werknemers te vinden voor zijn stal met dertig paarden, Jordan Blair Racing, en voor vele anderen in het racecircuit, deels vanwege het voorbijgaande karakter van het bedrijf.

“Het is een tijdelijke baan, niet uit eigen keuze, maar zo is het bedrijf nu eenmaal. Het is niet gemakkelijk om werknemers te vinden”, zei Jordan.

Werknemers, die meestal worden ingehuurd door de trainers en stallen, verhuizen doorgaans drie tot vier keer per jaar met de paarden naar verschillende renbanen in Florida, Kentucky, New York en andere staten, en elke baan is anders. Velen bieden slaapzalen aan – onder verschillende omstandigheden, zei Jordan – en sommige van de grotere bieden kinderopvang en soms gezondheidszorg.

“Het is gemakkelijker om hulp te behouden als de arbeiders jonger zijn”, zegt Jordan, die zei dat als de arbeiders jonger zijn, ze het niet zo erg vinden om te verhuizen. “Maar als ze een gezin hebben, is het moeilijk om ze te ontwortelen.” Hij zei dat het verlies van ervaren werknemers het een uitdaging maakte voor de paarden en de stallen. Werknemers krijgen in Kentucky gemiddeld 13 dollar per uur betaald, zei hij, maar kunnen in andere staten meer – of soms minder – verdienen.

Achterwerkwerkers die voor paarden zorgen in Churchill Downs

met dank aan Krista Roach


Maar voor veel werknemers is het een rotzooi, zegt verpleegkundige Krista Roach, die in 2019 bij de kliniek begon te werken.

“Het is zwaar als ze een paar maanden weggaan”, zei Roach. “Het is alsof je helemaal opnieuw begint als ze terugkomen.”

Ze zei dat ze heeft gezien dat werknemers geen medicijnen of hulp kregen voor verschillende aandoeningen, waaronder ziekten zoals diabetes en soms soa’s.

Een veelvoorkomend probleem bij werknemers is de angst om zelfs maar een dag hun werk te missen. Aan de achterkant dringt de zorg door dat als ze werk missen, andere migranten hen zullen komen vervangen – of dat ze ontslagen zullen worden.

“Als je de volgende dag een baan wilt, neem je geen vrije dag. Tenzij je een begripvolle baas hebt, ben je hier elke dag”, vertelde een werknemer aan een onderzoeker in een onderzoek naar hoe deze werknemers met hun gezondheid omgaan.

Niet-geclaimde racetickets financieren een clinic

Dit zijn de uitdagingen die de kliniek probeert aan te pakken voor de achterwerkwerkers die hulp zoeken. De meeste werknemers komen via mond-tot-mondreclame, omdat ‘het woord via de achterkant snel verspreidt’, een vaak hechte gemeenschap, zegt Roach.

Niet-opgeëiste racetickets verzameld door de staat Kentucky ondersteunen de kliniek jaarlijks voor een bedrag van $ 700.000 – en toegewijde verpleegsters, tweetalige artsen, arts-assistenten en beheerders zorgen ervoor dat werknemers de diensten krijgen die ze nodig hebben.

Verpleegster Dedra Hayden, directeur van het centrum en universitair hoofddocent aan de verpleegschool van de Universiteit van Louisville, waar de kliniek is gevestigd, heeft een beleid als het gaat om de zorg voor de voornamelijk Latino-werknemers op het racecircuit van de staat.

“Ik vraag het gewoon niet”, zei Hayden, verwijzend naar de immigratiestatus van patiënten.

Verpleegkundigen en medische professionals bij het Kentucky Racing Health Services Center.

Kentucky Racing Health Services Center


“We proberen hen een veilige omgeving te bieden”, zei Roach. Ze herinnerde zich dat ze een werknemer had gezien die verpleegsters vroeg zijn teennagels te knippen. Hij droeg geen schoenen op de rails en zijn voeten waren in zo’n slechte staat dat hij bang was ze aan te raken. Verpleegkundigen knipten zijn teennagels en verbonden zijn voeten zodat hij weer aan het werk kon. “Hij was zo dankbaar”, zei Roach. Sinds Roach in 2019 bij de kliniek kwam, heeft ze gewerkt aan het uitbreiden van de gezondheidszorg voor vrouwelijke achterwerkmedewerkers die de kliniek vaak gebruiken voor diensten.

Ze hebben 1.010 vrouwelijke patiënten gezien en hun diensten uitgebreid met gynaecologische onderzoeken voor vrouwen, controles op kanker en hulp voor gezinnen en kinderen. Castillo zei dat ze zoveel dokters had bezocht om erachter te komen wat er aan de hand was.

“Al die jaren was ik bang omdat ik niet wist wat er met mij aan de hand was”, zei Castillo – totdat ze bij de kliniek aankwam.

Ze werd geopereerd en kon na anderhalve maand weer aan het werk om voor de paarden te zorgen die ze ‘in haar ziel voelt’.